Impresión artística tomada debajo de Islandia y las islas Feroe.
Impresión artística tomada debajo de Islandia y las islas Feroe. Foto Martin Künstig

El océano Ártico estaba cubierto por una plataforma de hielo hasta de 900 metros de espesor y estuvo lleno de agua dulce al menos dos veces en los últimos 150 mil años, reporta una investigación del Instituto Alfred Wegener y de Ciencias Ambientales Marinas (Marum, por sus siglas en inglés), de la Universidad de Bremen, Alemania, publicada en el reciente número de la revista Nature.

Con un análisis de la composición de los depósitos marinos, demostraron que el océano Ártico y los mares nórdicos no contenían sal marina en al menos dos periodos glaciales, en cambio, estaban llenos de grandes cantidades de agua dulce bajo una gruesa capa de hielo.

El líquido podría luego ser liberada en el Atlántico Norte en periodos muy cortos. Estas entradas repentinas de agua dulce podrían explicar las rápidas oscilaciones climáticas para las que no se había encontrado antes una explicación satisfactoria.


Canadá congelada

Hace unos 60 mil o 70 mil años, en un sitio particularmente frío del último periodo glacial, gran parte del norte de Europa y América del Norte estaba cubierta por capas de hielo. La primera cubría más de 5 mil kilómetros, desde Irlanda y Escocia a través de Escandinavia hasta el borde oriental del mar de Kara.

En América del Norte, gran parte de lo que ahora se conoce como Canadá quedó enterrada bajo dos grandes capas. Groenlandia y partes de la costa del mar de Bering también estaban congeladas. ¿Cómo era la situación del hielo más al norte, en el océano Ártico? ¿Estaba cubierto por un espeso hielo marino o con las lenguas de estas vastas capas flotando sobre él, mucho más allá del polo Norte? Hasta ahora, las respuestas a estas preguntas eran más o menos hipotéticas.

En contraste con los depósitos en tierra, hasta ahora sólo se han encontrado pocos rastros de vastas plataformas de hielo en el Ártico. Científicos del Centro Helmholtz de Investigación Polar y Marina del Instituto Alfred Wegener y del centro Marum recopilaron la evidencia del océano Ártico y los mares nórdicos y la combinaron con nuevos datos.

Así, las partes flotantes de las capas del norte cubrieron gran parte del Ártico en los últimos 150 mil años. Una vez, hace unos 70 mil o 60 mil años y también hace unos 150 mil o 130 mil años. En ambos lapsos, el agua dulce se acumuló bajo el hielo, creando un océano Ártico completamente fresco durante miles de años.

“Los resultados significan un cambio real en nuestra comprensión de ese cuerpo de mar en climas glaciares. Hasta donde sabemos, esta es la primera vez que se ha considerado una renovación completa del Ártico y los mares nórdicos, que ocurre no sólo una vez, sino dos”, dice en un comunicado Walter Geibert, del Instituto Alfred Wegener.

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